Aquatic Living Resources

Research Article

Assessing the distribution and relative abundance of wobbegong sharks (Orectolobidae) in New South Wales, Australia, using recreational scuba-divers

Huveneers, Charliea1a2, Luo, Kehuia3, Otway, Nick M.a4 and Harcourt, Robert G.a1

a1 Graduate School of the Environment, Macquarie University, Sydney, NSW 2109, Australia

a2 School of Biological Sciences, Flinders University, Adelaide, SA 5043, Australia

a3 Department of Statistics, Macquarie University, Sydney, NSW 2109, Australia

a4 NSW Department of Primary Industries, Port Stephens Fisheries Centre, Taylors Beach Road, Taylors Beach, NSW 2316, Australia

Abstract

Wobbegongs are benthic sharks that are commercially targeted in New South Wales (NSW), Australia. Given a dramatic reduction of more than 50% in landed catch in a decade, there is a clear need to ensure that basic ecological data such as distribution and abundance are available for management use. Opportunistic sightings of wobbegongs collected by recreational scuba-divers were used to assess the distribution and relative abundance of wobbegongs in NSW. From July 2003 until January 2005, 304 dives were undertaken by recreational divers and 454 wobbegongs were reported. Larger numbers of wobbegongs were sighted in northern compared to southern NSW. Spotted and ornate wobbegongs were sighted in similar numbers, but species composition was highly variable across locations. Only a few juvenile and newborn spotted wobbegongs were sighted, whereas small ornate wobbegongs were mostly sighted north of central NSW. The latter were possibly the third, cryptic species, the dwarf ornate wobbegong. The paucity of sightings of small wobbegongs suggests that juveniles and newborns are inconspicuous to divers or that small wobbegongs are found in areas not visited by divers. Potential species and size segregation suggest that closing areas to fishing may enable populations to sustain current levels of commercial exploitation. The cost-effectiveness of using recreational scuba-divers to opportunistically collect distribution and relative abundance data was apparent from this study. However, the lack of spatial and temporal homogeneity in diving effort suggests that future studies should consider incorporating organized surveys and a facilitator, rather than using opportunistic records of sightings.

Résumé

Les "wobbegongs" sont des requins benthiques qui sont recherchés en Nouvelles-Galles du Sud (NSW, Australie) à des fins commerciales. En regard de la réduction considérable des débarquements, plus de 50 % depuis une dizaine d'années, il est nécessaire de prendre des mesures pour que les données écologiques de base, telles que la répartition et l'abondance, soient disponibles en vue de leur gestion. Les observations occasionnelles de ces requins recueillies par des plongeurs sous-marins amateurs sont utilisées pour estimer la répartition et l'abondance relative des wobbegongs en NSW. De juillet 2003 à janvier 2005, 304 plongées ont été effectuées par des plongeurs amateurs et 454 wobbegongs ont été dénombrés. De plus grands nombres de wobbegongs ont été observés dans le nord comparé au sud de NSW. Des wobbegongs tachetés et ornés ont été vus en nombre égale mais la composition entre espèces est fortement variable entre les sites. Seuls, quelques juveniles et un nouveaux-nés de wobbegong tacheté ont été vus, tandis que de petits wobbegongs ornés ont été vus principalement au nord de NSW. Les derniers étaient probablement la troisième espèce cryptique de wobbegong orné nain. La rareté des observations de petits wobbegongs suggère que les juvéniles et nouveaux-nés sont invisibles aux plongeurs ou qu'ils sont situés dans des zones non prospectées par les plongeurs. Une ségrégation potentielle des espèces et des tailles suggère que des zones fermées à la pêche pourraient permettre aux populations de supporter les niveaux courants d'exploitation commerciale. L'intérêt du coût d'utilisation de plongeurs amateurs est évident dans cette étude pour collecter occasionnellement des données d'abondance relative et de répartition. Cependant, le manque d'homogénéité spatiale et temporelle dans l'effort de plongée suggère que les études futures devraient considérer l'incorporation de campagnes organisées plutôt que d'utiliser des enregistrements d'observations occasionnelles.

(Received July 1 2009)

(Accepted September 15 2009)

(Online publication October 23 2009)

Key Words:

  • Orectolobus ornatus ;
  • Orectolobus maculatus ;
  • Orectolobus halei ;
  • Survey ;
  • Tasman sea
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